German Modal Verbs


In this lesson you'll learn how to use the German modal verbs. Modal verbs are a very common class of helper verbs. The conjugation of each of the modal verbs is given in this lesson, as well as examples of how to use them.

Flashcards and a quiz are included in the lesson to help you learn the German modal verbs.

Modal Verbs

Modal verbs are helper verbs that give a meaning of possibility, ability, obligation or desire to another verb. The second verb uses the infinitive form and is placed at the end of the clause, or simple sentence.

Unlike other German verbs, modal verbs do not have grammatical endings for the first person and third person singular forms.

The simple past tense of modal verbs is usually used when speaking about the past.

The konjunktiv 2 form of modal verbs is also often used. For example könnte means could (would be able to).

The six modal verbs in German are shown below.

können (can, be able)

Present Past Konjunktiv 2
ich kann konnte könnte
du kannst konntest könntest
er, sie, es kann konnte könnte
wir können konnten könnten
ihr könnt konntet könntet
sie können konnten könnten

wollen (want)

Present Past Konjunktiv 2
ich will wollte wollte
du willst wolltest wolltest
er, sie, es will wollte wollte
wir wollen wollten wollten
ihr wollt wolltet wolltet
sie wollen wollten wollten

müssen (must, have to)

Present Past Konjunktiv 2
ich muss musste müsste
du musst musstest müsstest
er, sie, es muss musste müsste
wir müssen mussten müssten
ihr müsst musstet müsstet
sie müssen mussten müssten

sollen (should, ought to)

Present Past Konjunktiv 2
ich soll sollte sollte
du sollst solltest solltest
er, sie, es soll sollte sollte
wir sollen sollten sollten
ihr sollt solltet solltet
sie sollen sollten sollten

dürfen (may, be allowed)

Present Past Konjunktiv 2
ich darf durfte dürfte
du darfst durftest dürftest
er, sie, es darf durfte dürfte
wir dürfen durften dürften
ihr dürft durftet dürftet
sie dürfen durften dürften

mögen (like)

Present Past Konjunktiv 2
ich mag mochte möchte
du magst mochtest möchtest
er, sie, es mag mochte möchte
wir mögen mochten möchten
ihr mögt mochtet möchtet
sie mögen mochten möchte


Was möchtest du tun? What would you like to do?
Möchtest du etwas trinken? Would you like something to drink?
Ich will heute schwimmen. I want to swim today.
Ich wollte heute schwimmen. I wanted to swim today.
Ich kann sehr gut kochen. I can cook very well.
Ich hab's gekonnt. I was able to do it.
Ich kann heute nicht kommen. I can't come tonight.
Ich werde über den See schwimmen können. I will be able to swim across the lake.
Muss ich gehen? Do I have to go?
Ich musste gehen. I had to go.
Du musst gehen! You must go!
Du musst dein Buch nicht mitnehmen. You don't have to take your book with you.
Du darfst dein Buch nicht vergessen! you must not forget your book!
Hier darf man nicht rauchen. You are not allowed to smoke here.

Note: Du musst nicht gehen, means you don't have to go. Du darfst nicht gehen, means you must not go.


Modal Verb Flashcards

Here are some flashcards to help you learn the German modal verbs.


Write the following sentence in German.

I can see the house.

You don't have to drink the coffee.

He didn't want to do it.

I like coffee.

We're not allowed to go.

She wants to read the book.

They have to help me.


Here is a quiz to help you learn the German Modal verbs.